Qué es el azafrán y para qué sirve

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¿Qué es el azafrán y para qué sirve? Conoce lo básico acerca del azafrán, una de las especias más caras del mundo. Conoce además cómo distinguir el verdadero azafrán del falso.

Nada tan rico como una paella con azafrán. Pero, ¿qué es el azafrán?, ¿de dónde viene?, ¿por que es tan caro?; estas y otras preguntas serán respondidas a continuación.

¿Qué es el azafrán?

El azafrán son los estigmas secos de color naranja rojizo de la flor de azafrán. Tiene un aroma y sabor complejos difíciles de precisar.

Cuando se agregan a los alimentos, los estigmas secos imparten un sabor y aroma dulce y terroso que contrasta con su fuerte aroma amaderado. Sin embargo, demasiado azafrán puede amargar un plato, por lo que generalmente solo necesitas agregar una pizca a lo que estés cocinando, lo cual es bueno, porque esta especia es muy cara.

Imágenes del azafrán

planta de azafrán
Planta de azafrán (Crocus Sativus)

 

flor de azafrán Qué es el azafrán y para qué sirve
Flor de azafrán (Crocus Sativus)

 

Flor de azafrán y hebras de azafrán
Hebras de azafrán

¿De dónde es el azafrán?

Se cree que la cultura griega dio origen al azafrán. Esta planta ahora se cultiva en muchas naciones de todo el mundo porque ya no crece en la naturaleza de forma natural.

Crocus Sativus no se puede plantar en ningún lugar que tenga un clima tropical o polar, ya que prospera en climas secos y templados.
Oriente Medio y la región del Mediterráneo albergan actualmente a la mayoría de los productores de azafrán del mundo. La mayoría del azafrán que se consume en los Estados Unidos se importa de Irán, Afganistán, Pakistán, España, Grecia, India y Marruecos, aunque allí hay algunos fabricantes de la especia a menor escala.


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Precio del kilo de azafrán

El azafrán es la especia más cara del mundo: 1 kilo cuesta entre $ 1000 y $ 10,000. ¿Por qué es tan caro? Irán, Grecia, Marruecos e India son los principales países productores. Solo tres diminutos y delicados hilos de azafrán forman cada una de las pequeñas flores moradas que produce el azafrán. Solo se puede cosechar manualmente cada año, y la flor solo florece cuatro veces a lo largo de su vida. La cosecha por máquinas los destruiría. Solo una libra de azafrán requiere la producción de 70.000 flores.

5 impresionantes propiedades de azafrán

1. Es un poderoso antioxidante

El azafrán contiene una impresionante variedad de compuestos vegetales. Estos actúan como antioxidantes, moléculas que protegen las células contra los radicales libres y el estrés oxidativo. Los antioxidantes notables del azafrán incluyen:

  • crocina
  • crocetina
  • safranal
  • kaempferol

La crocina y la crocetina son pigmentos carotenoides responsables del color rojo del azafrán. Ambos compuestos pueden:

  • Tienen propiedades antidepresivas
  • Protege las células cerebrales contra el daño progresivo
  • Mejorar la inflamación
  • Reducir el apetito
  • Ayudar a la pérdida de peso

El safranal le da al azafrán su sabor y aroma distintivos. La investigación muestra que puede ayudar a mejorar el estado de ánimo, la memoria y la capacidad de aprendizaje, así como a proteger las células cerebrales contra el estrés oxidativo.

Por último, el kaempferol se encuentra en los pétalos de las flores de azafrán. Este compuesto se ha relacionado con beneficios para la salud, como reducción de la inflamación, propiedades anticancerígenas y actividad antidepresiva.

2. Puede mejorar el estado de ánimo y tratar los síntomas depresivos.

El azafrán es apodado la especia del sol. Esto no se debe solo a su color distintivo, sino también a que puede ayudar a mejorar tu estado de ánimo.

En una revisión de cinco estudios, los suplementos de azafrán fueron significativamente más efectivos que los placebos para tratar los síntomas de depresión leve a moderada.

Otros estudios encontraron que tomar 30 mg de azafrán al día era tan efectivo como la fluoxetina, la imipramina y el citalopram, tratamientos convencionales para la depresión. Además, menos personas experimentaron efectos secundarios con el azafrán que con otros tratamientos.

Tanto los pétalos de azafrán como el estigma en forma de hilo parecen ser efectivos contra la depresión de leve a moderada.

3. Puede tener propiedades para combatir el cáncer

El azafrán es rico en antioxidantes, que ayudan a neutralizar los radicales libres dañinos. El daño de los radicales libres se ha relacionado con enfermedades crónicas, como el cáncer.

En estudios de probeta, se ha demostrado que el azafrán y sus compuestos matan selectivamente las células de cáncer de colon o suprimen su crecimiento, mientras que las células sanas no se dañan.

Este efecto también se aplica a la piel, la médula ósea, la próstata, los pulmones, los senos, el cuello uterino y varias otras células cancerosas.

Si bien estos hallazgos de los estudios de probeta son prometedores, los efectos anticancerígenos del azafrán están poco estudiados en humanos y se necesita más investigación.

4. Puede reducir los síntomas del síndrome premenstrual

El síndrome premenstrual (SPM) es un término que describe los síntomas físicos, emocionales y psicológicos que ocurren antes del comienzo de un período menstrual.

5. Puede actuar como afrodisíaco

Los afrodisíacos son alimentos o suplementos que ayudan a aumentar la libido. Los estudios han demostrado que el azafrán puede tener propiedades afrodisíacas, especialmente en personas que toman antidepresivos.

Por ejemplo, tomar 30 mg de azafrán al día durante 4 semanas mejoró significativamente la función eréctil en comparación con un placebo en hombres con disfunción eréctil relacionada con antidepresivos.

Cómo distinguir el azafrán falso del verdadero

El azafrán es la especia más costosa del mundo, por lo que los comerciantes deshonestos tienen mucho que ganar vendiendo azafrán falso. Estos a veces se venden bajo las etiquetas de azafrán mexicano o azafrán americano, aunque pueden etiquetarse simplemente como azafrán. Las hebras de azafrán han incluido anteriormente hebras de seda roja e incluso crin de caballo que ha sido coloreada. ¿Cómo puedes determinar si el azafrán que compraste es real o falso?

Además, ten en cuenta que si compraste azafrán en polvo, cometiste un error, porque es mucho más difícil saber si es real o no. No sabes cómo se veía antes de que se convirtiera en polvo y, dado que es un polvo, la prueba que se describe a continuación puede no ser tan precisa. Puede ocurrir que ese azafrán en polvo puede ser cúrcuma o cúrcuma adulterada para que parezca de color rojo más intenso. Además, otras especies de flores, como la caléndula, se pueden haber utilizado para que parezca azafrán.

hebras de azafrán

Cuando se ve de cerca, el azafrán real debe aparecer como hilos de color rojo oscuro con forma de trompeta, similares a los de la imagen arriba. Estos hilos están hechos de crocus sativus, a veces conocido como el «azafrán crocus», una flor.

Cómo reconocer el verdadero azafrán

La prueba de azafrán es tan simple que puedes hacerla. Todo lo que necesitas es un frasco pequeño, un poco de agua helada y un buen azafrán. Primero, examina cuidadosamente los hilos y compáralos con la imagen más arriba o con cualquier otra imagen de azafrán real que puedas encontrar en línea.

  • Coloca una pizca de azafrán en un tazón pequeño.
  • Vierte suficiente agua fría para cubrir las hebras de azafrán.
  • Espera a que el azafrán suelte su color en el agua.

Si las hebras de azafrán son reales, irán soltando lentamente su color, convirtiendo el agua en un color amarillo dorado.

Ahora, si las hebras de azafrán son falsas, el agua comenzará a ponerse amarilla o incluso roja casi de inmediato. Si esto sucede, significa que se ha agregado algo a los hilos falsos, como colorante alimentario soluble.

Como cualquier producto de origen vegetal, las hebras de azafrán reales requieren tiempo para remojarse e infundirse. Usar agua caliente acelerará la infusión y hará que sea más difícil determinar si es real o no, así que usa agua fría para esta prueba.

Dónde comprar azafrán

El azafrán estará disponible en una tienda de comestibles bien surtida, pero a menudo no está en el estante abierto donde podría tentar a los ladrones. Puede estar en un gabinete especial cerrado con llave en el área de especias, o deberás preguntar en el mostrador de servicio.

Lo mejor es comprar azafrán en hebras en lugar de azafrán molido. Una de las razones como vimos anteriormente es que es más fácil detectar las falsificaciones y saber que estás obteniendo el verdadero azafrán por el que estás pagando. El azafrán en polvo no es tan fuerte, tiende a perder sabor y también se adultera fácilmente con rellenos e imitaciones.

Dado que se necesita tan poco azafrán, encontrarás azafrán molido que se vende en paquetes de aproximadamente 1/16 de cucharadita y en hilos que equivalen a aproximadamente 1/4 de gramo o 1/2 de cucharadita. Sin embargo, estas cantidades aparentemente pequeñas a menudo darán sabor a más de un plato.

También puedes comprar azafrán en línea, pero debes tener cuidado con las ofertas. Si el precio es muy inferior al de otros proveedores de especias, es posible que no sea azafrán auténtico.

Flor de azafrán y hebras de azafrán

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Cómo guardar el azafrán

Las hebras de azafrán mantendrán su máximo sabor hasta por seis meses si las guardas en un recipiente hermético y lo mantienes en un lugar fresco y oscuro.



Al igual que otras hierbas y especias, es sensible a la luz, así que envuelve el paquete en papel aluminio para protegerlo aún más. No se echará a perder, pero perderá cada vez más su sabor a medida que envejezca.

 

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